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The ‘Social’ and the ‘Cognitive’ in Language. A Reading of Saussure, and Beyond

Franson Manjali, The ‘Social’ and the ‘Cognitive’ in Language. A Reading of Saussure, and Beyond, FMSH-WP-2012-15, july 2012.

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Ferdinand de SaussureThe author

Professor at School of Language, Literature, and Cultural Studies, Jawaharlal Nehru University (JNU), New Delhi. Teaching at JNU since 1989. Prior to that, two years of post-doctoral research in Paris (Université Paris-4 Sorbonne and EHESS). Doctorate from Jawaharlal Nehru University in 1986.

Franson Manjali was invited by the Fondation Maison des sciences de l’homme in Paris from April 19 to 26, 2011, in the frame of the Indo-French Programme. He has been associated with different programmes of the FMSH since 1992.

The text

This is the text of a talk at Department of Philosophy, University of Essex, U.K., held on 28th April, 2011. It was written in New Delhi and Paris, and completed in Wivenhoe village, Essex. My Special thanks to Martin Henson and Patrice Maniglier at Essex and Max Zins in Paris.


The paper explores in depth the intertwining of the social and the cognitive aspects of language in Ferdinand de Saussure’s classic Course in General Linguistics. This text has been put to new use recently by philosopher Patrice Maniglier, La Vie énigmatique des signes. The central problem for Maniglier is the resuscitation of the Saussure’s central notion of the ‘sign’ in the context of AI [artificial intelligence] / Cognitive Science. The main question is whether a naturally and mechanically arising linguistic ‘sign’ can remain indefinitely open-ended in the sense of the poststructuralists, and whether new cognitive ‘cultural milieus’ are continuously created on the basis of human contacts. Saussure seems to have much to say on this.


linguistic sign, social and cognitive aspects of language, Saussure, cultural milieu

Le « social » et le « cognitif » dans le langage : une lecture de Saussure et au-delà


Ce papier analyse en profondeur l’imbrication entre les aspects sociaux et les aspects cognitifs du langage dans le classique Cours de linguistique générale de Ferdinand de Saussure. Ce texte a récemment fait l’objet d’une nouvelle lecture par le philosophe Patrice Maniglier dans La Vie énigmatique des signes. Le problème principal pour Maniglier est la résurrection de la notion centrale de « signe » de Saussure dans le contexte de l’intelligence artificielle et des sciences cognitives. Les questions décisives sont les suivantes : est-ce qu’un « signe » linguistique émergeant naturellement et mécaniquement peut rester indéfiniment indéterminé dans le sens des poststructuralistes ? Est-ce que les nouveaux « milieux culturels » cognitifs sont continuellement créés sur la base des contacts humains ? Saussure semble avoir beaucoup à dire à ce sujet.


signe linguistique, aspects sociaux et cognitifs du langage, Saussure, milieu culturel

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